Ted Ligety, estrella del esquí alpino se retira

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A sus 36 años, el único estadounidense que ha ganado dos medallas de oro olímpicas en esquí alpino se aleja del deporte para pasar más tiempo con su creciente familia.

Ted Ligety, el único estadounidense que ha ganado dos medallas de oro olímpicas en esquí alpino, se reunió con su hijo de 3 años, Jax, a la salida del preescolar a finales del mes pasado y rápidamente se enteró de que Jax había ganado una medalla en un programa de esquí extraescolar.

“Jax me enseñó su medalla y le dije: ‘Papá también tiene medallas'”, dijo Ligety en una entrevista la semana pasada.

Ligety tardó 30 minutos en encontrar sus premios olímpicos en su casa de Utah, pero una vez que los presentó, Jax tuvo una sugerencia: Las medallas de esquí de la familia Ligety debían estar juntas, quizá enmarcadas en una pared.

“Fue muy bonito”, dijo Ligety, que contó la historia para ayudar a explicar otra decisión reciente de la casa: su retirada del deporte.

Tras siete victorias en carreras olímpicas y mundiales y 15 años como uno de los deportistas de élite de las carreras de esquí, Ligety, de 36 años, anunciará su decisión el martes, diciendo que quiere pasar más tiempo con su creciente familia.

“Mis prioridades han cambiado”, dijo Ligety. Además de Jax, Ligety y su esposa, Mia Pascoe, tienen dos hijos gemelos que nacieron hace siete meses.

“No quiero estar fuera de casa durante tramos de cinco semanas de entrenamiento o de carreras”, dijo Ligety, cuya última carrera será el 19 de febrero en los campeonatos mundiales de Cortina d’Ampezzo (Italia). “Y no siento que no pueda hacerlo todo al nivel que quería”.

Una personalidad magnética en el circuito de la Copa del Mundo de esquí alpino, ha sido un respetado provocador, que ha utilizado su voz para defender los derechos de los atletas, a la vez que ha incitado al establishment del esquí de viejo cuño a abrazar un ambiente más joven.

En su mejor momento, Ligety desarrolló técnicas revolucionarias en la nieve que le hicieron casi imbatible en el eslalon gigante durante algunas temporadas. Pero Ligety, cuatro veces olímpico, no era un poni de un solo truco: ganó el super-G, la supercombinada y el eslalon gigante en un lapso de nueve días en los campeonatos mundiales de 2013, algo que ningún esquiador masculino había hecho en 45 años.

Junto con la ya retirada Lindsey Vonn, Ligety será recordado como una estrella de confianza que tendió un puente entre la era de Bode en el esquí americano y la actual era de Mikaela Shiffrin.

Ligety se convirtió en una sensación de la noche a la mañana -al menos entre los aficionados estadounidenses al deporte- durante los Juegos Olímpicos de Invierno de 2006 en Turín, cuando consiguió su primera gran victoria en esquí, una sorprendente sorpresa en la prueba combinada. Bode Miller, de quien se esperaba que ganara varias medallas en los Juegos de 2006, era el favorito antes de la carrera y llevaba la delantera a mitad de la prueba. Ligety, que entonces tenía 21 años, ocupaba el puesto 32.

Pero en la etapa final, Ligety, con unos llamativos guantes y gafas de color rosa intenso, se adelantó para ganar con más de medio segundo de ventaja.

“Cuando pienso en los Juegos Olímpicos de 2006, todavía se me pone la piel de gallina”, dijo Ligety. “Estoy en estado de shock y asombro”.

En esqui.online seguimos mucho la copa del mundo y dos años antes, Ligety no estaba clasificada entre las 300 mejores esquiadoras del mundo. Mientras la mayoría de los corredores llevaban los nombres de sus patrocinadores corporativos en el borde de sus cascos, Ligety pegó cinta adhesiva en el suyo y escribió: “Mamá y papá”. De vuelta a casa, en Utah, sus padres, Bill Ligety y Cyndi Sharp, aún daban por hecho que su hijo estaría pronto en la universidad, estudiando para ser ingeniero.

El triunfo olímpico resultó ser un presagio, no una aberración.

Ligety ascendió rápidamente en la clasificación mundial y se hizo especialmente dominante en el eslalon gigante, ganando cinco veces el campeonato de la temporada de esa disciplina.

Además, en un intento de ayudar a cambiar las costumbres de las carreras de esquí, cofundó una empresa llamada Shred, que desarrolla cascos, gafas y otros accesorios para deportes de nieve. Ligety consideraba que las marcas existentes de carreras de esquí eran “súper tontas” y quería que Shred liderara el deporte para recuperar parte del “factor cool” que, en su opinión, el snowboard y el free riding habían quitado al esquí tradicional.

Quince años después, Ligety dijo que las carreras de esquí “definitivamente tienen una mejor imagen ahora”, y añadió que “esperaba que tuviéramos un poco que ver con la fusión de los diferentes mundos de los deportes de nieve”.

En 2013, con su lugar en el deporte firmemente establecido, Ligety adoptó una postura valiente contra el organismo rector de su deporte con sede en Europa después de que éste decidiera aumentar la longitud mínima de los esquís que los corredores podían utilizar en el eslalon gigante. En una publicación en su blog, Ligety arremetió contra los cambios, que se habían promulgado sin la participación de los esquiadores.

“Tuve que oponerme”, dijo la semana pasada. “Siempre he pensado que, sea cual sea el castigo, existe la posibilidad de obtener más recompensas si se da a los atletas algo de voz en estas cosas”.

El cambio en las directrices sobre la longitud de los esquís se revirtió finalmente, pero no antes de que Ligety -en otro golpe de efecto en la jerarquía- descubriera cómo utilizar los nuevos esquís más largos mejor que nadie. Ganó la carrera inaugural de la siguiente temporada con los nuevos esquís por casi tres segundos, un margen inaudito para un deporte en el que las carreras se ganan a menudo por centésimas de segundo.

En los Juegos Olímpicos de Sochi de 2014, Ligety era uno de los favoritos a la medalla de oro, y su victoria en el eslalon gigante le situó en un grupo exclusivo de esquiadores estadounidenses. Solo Mikaela Shiffrin, en 2014 y 2018, y Andrea Mead Lawrence, en los Juegos de Oslo de 1952, han ganado también dos carreras olímpicas de alpinismo.

En los años siguientes, las operaciones de rodilla y espalda mermaron la capacidad de Ligety para dedicar las voluminosas horas de entrenamiento por las que se había hecho famoso, y sus resultados reflejaron esas limitaciones. La última de sus 25 victorias en la Copa del Mundo llegó en 2015, y no ganó ninguna medalla en los Juegos de Pyeongchang 2018.

La salida de Ligety se produce cuando hay nuevas promesas para el equipo alpino masculino de Estados Unidos, que ha luchado por encontrar sustitutos para estrellas envejecidas como Ligety.

A finales de diciembre, Ryan Cochran-Siegle, de 28 años, ganó una carrera de super-G, la primera victoria de la Copa del Mundo en esa prueba para un hombre estadounidense desde que Miller ganó en 2006. En los últimos 14 meses, el compañero de equipo de Cochran-Siegle, Tommy Ford, de 31 años, ha subido tres veces al podio de la Copa del Mundo, incluida una victoria en eslalon gigante. Aunque tanto Cochran-Siegle como Ford han visto truncadas sus temporadas por las lesiones sufridas en accidentes de carrera, Ligety se siente optimista sobre su futuro.

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